“La temperatura es de 10 °C, causando una sensación térmica de 6 °C”, dice la bella meteróloga, apuntando a una animación llena de nubes que se deslizan de un lado a otro. Y, bueno, aunque la mayoría de nosotros ya nos estamos preparandos para una temperatura ligeramente inferior a la del termómetro, la pregunta sigue siendo: ¿qué significa exactamente el dato meteorológico comúnmente llamado “sensación térmica”?

El sentido común certifica que tiene “algo que ver con el viento”, lo que no es en absoluto erróneo. Pero es posible profundizar un poco más, empezando por algunas cuestiones fundamentales relacionadas con la termodinámica. En genialtop nos dimos a la tarea de investigarlo:

Una capa de aire

sensacion termica Una capa de aire

Cuando decimos que la sensación térmica depende del viento, en realidad es la velocidad a la que el aire atmosférico “roba” nuestra temperatura corporal. O, más precisamente, es la velocidad a la que se elimina una masa de aire que flota sobre nuestra piel, dando paso a otra.

Esto se debe a que el calor irradiado desde el interior del nuestro cuerpo termina provocando un movimiento conocido como convección, el mismo que es responsable del funcionamiento de su refrigerador, permitiendo el intercambio de temperatura dentro del cuerpo y hacia la superficie (la piel). Una vez allí, el intercambio se realiza con el aire circundante, que a su vez forma una “masa insular” que rodea la piel.

El viento “arrastra” el aire caliente

sensacion termica El viento arrastra el aire caliente

Si comprendes bien el mecanismo explicado anteriormente, entonces probablemente ya sabe cómo funciona. De hecho, cuanto más rápido se mueve el aire que nos rodea , el viento por supuesto, más rápido se arrastra la masa de aire calentada por el cuerpo humano.

Al tomar el lugar del aire previamente calentado por contacto con la piel, la nueva masa de aire comienza a hacer un nuevo cambio de temperatura con el cuerpo, y así sucesivamente.

Es en este cambio, tanto más constante cuanto mayor es la velocidad del viento, lo que nos da la sensación térmica. Nos da la impresión de que la temperatura del aire está por debajo de lo que indica el termómetro (ya que el cuerpo se enfría más rápidamente).

¿Quién tuvo la idea de calcular la “sensación térmica”?

En realidad, no es exactamente “sensación térmica”. De hecho, el término físico más apropiado es el “índice de enfriamiento”. Sin embargo, contrariamente a lo que mucha gente podría pensar, la idea de medir esta característica del cambio de temperatura no surgió de ninguna red de televisión o asociación de chicas de la época.

El “índice de enfriamiento” fue medido por primera vez por el geógrafo Paul Siple y su compañero de viaje, el explorador Charles Passel. Durante una expedición a la Antártida en 1940, los dos decidieron dejar varias botellas de agua expuestas al viento.

Paul Siple sensacion termica

La idea era registrar cuánto tiempo tardaría el agua en congelarse, de acuerdo con las diferentes condiciones del viento. Después de unos pocos cientos de lecturas, los dos tenían una idea muy clara de cómo se pierde el calor cuando es alcanzado por masas de aire a diferentes velocidades.

Las comparaciones en grados no se hicieron hasta 1970

Las comparaciones en grados no se hicieron hasta 1970

Como se ha indicado anteriormente, Siple y Passel no tenían la intención de proporcionar unos segundos más para los pronósticos meteorológicos en las redes de televisión. De hecho, las medidas originales del índice de enfriamiento se expresaron en una medida algo “mística” para la mayoría de las cabezas no iniciadas: “vatios por metro cuadrado”.

Durante mucho tiempo, incluso las previsiones meteorológicas utilizaban números con varios decimales para expresar este índice. Fue sólo durante la década de 1970 que a alguien se le ocurrió la brillante idea de traducir esas mediciones un tanto esotéricas en valores de temperatura correspondientes.

¿Pero las temperaturas realmente bajan?

sensacion termica Pero las temperaturas realmente bajan

Cuando se habla de la sensación térmica, hay una duda muy común: “¿Estos valores representan temperaturas atmosféricas más bajas? No en términos objetivos.

Básicamente, la “sensación térmica” es algo que sólo tiene sentido cuando se trata de organismos vivos, especialmente aquellos con sangre caliente, como nosotros. Después de todo, es el “esfuerzo” necesario para mantener el cuerpo caliente a pesar de los constantes cambios de aire en movimiento que chocan con la piel. Un vaso con agua, por ejemplo, nunca se congelará a una temperatura superior a 0 °C, independientemente de la velocidad del viento.

Esta es una medida aproximada

formula sensacion termica

Por supuesto, sería difícil creer en un valor inmutable para la sensación térmica, incluso si en un escenario ideal, la temperatura atmosférica y la velocidad del viento se mantuvieran constantes.

De hecho, el valor proporcionado por los canales de televisión y los sitios de Internet se relaciona con una configuración muy específica. Básicamente, las chicas (o chicos) del tiempo asumen que estás cerca del suelo, que es de noche y que caminas exactamente contra el viento a una velocidad de aproximadamente 5 kilómetros por hora.

Fórmula para calcular la sensación térmica: “Ta” es la temperatura del aire (en grados Celsius) y “V” es la velocidad del viento a una distancia de 10 metros del suelo.

Bueno, eso no es muy realista. Después de todo, varios detalles pueden cambiar fácilmente la medida dramáticamente: usted no puede caminar contra el viento (o estar parado); su ropa puede ser gruesa; y usted puede ser apoyado por algo que detiene el movimiento del viento (un árbol, por ejemplo).

Sin embargo, el enfoque propuesto por el cálculo sigue ganando validez como advertencia, especialmente en temperaturas con riesgo de congelación, de modo que la falta de precisión matemática es compensada por el servicio público. De hecho, a valores muy bajos de “sensación térmica”, la congelación puede comenzar en sólo cinco minutos. Por lo tanto, vale la pena lo de “quién advierte a los amigos”.

¿Cuál fue la menor “sensación térmica” jamás registrada?

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Como dice el sitio Mental Floss, es bueno tener en cuenta que la fórmula para calcular la “sensación térmica” (o índice de enfriamiento) ha cambiado considerablemente a lo largo de los años, por lo que los registros son un tanto discutibles.

Sin embargo, por curiosidad, en una determinada estación de tiempo situada en la Antártida, una temperatura de -70 °C proporcionaba una sensación térmica de -101 °C. Eso es debido a un viento que soplaba a 180 kilomentros por hora.

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